En 2019 et 2020, des feux de forêt dans la forêt amazonienne, en Californie, en Oregon, à Washington et en Australie ont propulsé de la fumée qui a parcouru des milliers de kilomètres à travers des océans et des continents entiers.

Les incendies de forêt s'aggravent-ils?

Rien qu'en 2019 et au début de 2020, les enfers de la forêt amazonienne, des États-Unis et de l'Australie ont envoyé de la fumée dans l'atmosphère sur des milliers de kilomètres à travers des océans et des continents entiers.

Il est facile de penser que la fumée des feux de forêt n'affecte que ceux qui vivent le plus près de l'incendie.

Mais les recherches suggèrent que la fumée des feux de forêt est devenue un problème de qualité de l'air plus pressant, car les modèles climatiques créent des conditions plus sèches et plus chaudes. Ces conditions augmentent la possibilité d'incendies de forêt en étant non seulement plus susceptibles de s'enflammer, mais en augmentant également la probabilité de brûlures plus longues.

Plus de feu signifie plus de fumée - et avec le temps, la combinaison du changement climatique mondial et de la pollution de l'air causée par des incendies de forêt qui durent des semaines peut avoir des conséquences dangereuses.

Les incendies de forêt sont devenus plus graves

Si vous pensiez avoir entendu plus de nouvelles que d'habitude sur les incendies de forêt au cours des dernières années, votre instinct est correct. Dès 2016, les chercheurs notaient déjà des tendances marquées en ce qui concerne la longueur et la gravité des incendies de forêt.

Un rapport publié en juin 2016 par Climate Central a révélé que la durée moyenne de la saison des feux de forêt dans l'ouest des États-Unis est de 105 jours de plus aujourd'hui que dans les années 1970 - de moins de 150 jours en 1970 à plus de 250 jours en 2016. 1

Le rapport a également révélé que la taille moyenne des incendies dans l'ouest des États-Unis est passée de moins d'un demi-million d'acres en 1970 à près de 2 millions d'acres en 2016. Rien qu'en 2007, près de 4 millions d'acres ont brûlé et 3 millions d'autres ont brûlé en 2012.

La durée moyenne de la saison des feux de forêt dans l'ouest des États-Unis s'est allongée de 105 jours entre 1970 et 2016. De plus, la moyenne d'acres brûlées est passée de moins d'un demi-million à plus de 2 millions.

Selon une étude de 2011, cela est principalement dû aux tendances de réchauffement du climat mondial qui rendent les saisons de pointe des feux de forêt plus chaudes et font fondre le manteau neigeux plus tôt. 2

Les chercheurs ont également trouvé une corrélation entre le début de la fonte du manteau neigeux et la gravité des incendies de forêt. Mais qu'est-ce qu'un manteau neigeux et qu'est-ce que cela a à voir avec les incendies de forêt?

Les accumulations de neige sont d'énormes accumulations de neige qui se produisent dans les climats froids et à haute altitude et qui mettent des mois à dégeler et à fondre. Ce sont également de précieuses sources d'eau douce qui se transforment en ruisseaux et rivières à mesure qu'ils fondent lorsque le temps se réchauffe au printemps et en été.

Certaines accumulations de neige durent des mois jusqu'à ce qu'elles aient complètement fondu, fournissant de l'eau douce, de l'humidité et de l'humidité à des zones s'étendant sur des centaines de kilomètres et immergeant de grandes parcelles de terre dans des ruisseaux, des rivières et des réservoirs qui seraient autrement secs et plus vulnérables à l'inflammation.

Une fois qu'un manteau neigeux est complètement fondu, cette source d'eau majeure disparaît jusqu'à la prochaine grosse chute de neige. Cela laisse la région qui l'entoure plus sèche et plus vulnérable aux poussées d'incendies de forêt, même la plus petite braise d'une cigarette jetée ou d'un coup de foudre qui enflamme un arbre.

L'augmentation des températures mondiales qui durent plus longtemps et commencent plus tôt accélèrent la fonte de ces accumulations de neige et réduisent la quantité de pluie et de chutes de neige locales qui créent des accumulations de neige en premier lieu - et moins de neige équivaut à des accumulations de neige plus petites et moins puissantes.

L'augmentation des températures mondiales accélère la fonte des accumulations de neige, réduit la pluie et les chutes de neige, et laisse les régions plus sèches et plus sensibles aux éruptions d'incendies de forêt, même la plus petite braise d'une cigarette ou d'un coup de foudre.

Il y a deux conséquences majeures à cela.

Premièrement, de longs mois de fonte du manteau neigeux permettent généralement à de grands volumes d'eau de s'évaporer dans l'air et de se condenser en humidité. Une humidité plus élevée signifie un risque moindre d'incendies de forêt, car il y a plus d'humidité dans l'air pour garder les zones humides et moins sensibles aux incendies.

Plus le manteau neigeux est petit et la fonte est courte, moins il y a d'humidité dans l'air pour protéger une zone contre les incendies de forêt. Deuxièmement, l'humidité provenant de la fonte du manteau neigeux aide à former des nuages qui déversent de la pluie ou de la neige sur la région. Cela fournit une autre couche protectrice contre les incendies de forêt. Moins il y a de neige à cause des hivers et des sources plus secs, moins il y a d'eau qui peut s'évaporer et pleuvoir.

Cela peut multiplier le risque d'incendies de forêt dans les régions sèches qui sont déjà à haut risque.

Une étude publiée en 2018 dans Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) a confirmé cette relation entre des accumulations de neige plus petites et un risque plus élevé d'incendies de forêt en examinant des décennies de données sur les incendies sur des centaines de millions d'acres de terres aux États-Unis. 3

Dans cette étude, les chercheurs ont examiné la quantité totale de pluie ainsi que le nombre d'incendies de forêt qui avaient brûlé de 1984 à 2015 dans tout l'ouest des États-Unis.

Les chercheurs ont confirmé le cercle vicieux du changement climatique, la réduction des précipitations, la diminution de la fonte du manteau neigeux et la gravité des incendies de forêt. Moins il pleut et plus il y a de feux de forêt dans ces zones densément boisées, plus les nouveaux feux de forêt deviennent plus importants et plus ils brûlent longtemps. Et plus les incendies de forêt durent de plus en plus longtemps, plus le cycle recommence - ajoutant des polluants de carbone et des produits chimiques à l'atmosphère qui contribuent davantage au réchauffement des températures mondiales.

Les recherches confirment le cercle vicieux du changement climatique, la réduction des précipitations, la réduction de la fonte du manteau neigeux et la gravité des incendies de forêt - moins il y a de pluie et plus d'incendies de forêt qui brûlent, plus les nouveaux incendies deviennent importants et plus ils brûlent longtemps.

Les conséquences des incendies de forêt aux États-Unis ont eu un impact énorme sur la qualité de l'air dans les États de l'ouest, en particulier dans les petites banlieues californiennes où la qualité de l'air se situe généralement dans les limites de la qualité de l'air sécuritaire.

Le rapport IQAir AirVisual 2019 sur la qualité de l'air dans le monde a révélé que de graves incendies de forêt en Californie ont amené des banlieues californiennes comme Eastvale, Diamond Bar, Ontario et Compton à occuper 25 des 30 places dans les villes régionales les plus polluées en 2019.

De graves incendies de forêt en Californie ont amené des banlieues californiennes comme Eastvale, Diamond Bar, Ontario et Compton à occuper 25 des 30 places dans les villes régionales les plus polluées en 2019.

Cette histoire est vraie pour d'autres incendies de forêt d'une ampleur sans précédent dans l'histoire récente.

Une étude de 2020 sur les dangers naturels et les sciences du système terrestre a révélé que ce cycle était responsable de l'un des incendies les plus importants et les plus meurtriers de l'histoire récente: les incendies de forêt en Australie en 2019 et 2020. 4

Pour tirer cette conclusion, les chercheurs ont examiné une énorme quantité de données provenant de l'indice de climat incendie, des modèles de chaleur et de sécheresse et de onze modèles de données climatiques de pointe, constatant que:

  • les températures mondiales moyennes les plus élevées sur 7 jours en juin / juillet (l'une des principales saisons des incendies de forêt et une période de sécheresse extrême) sont passées d'environ 30 ° C (86 ° F) dans les années 1980 à près de 35 ° C (95 ° F) en 2020
  • le réchauffement des températures mondiales rend les vagues de chaleur extrêmes deux fois plus susceptibles de se produire
  • des changements de température très irréguliers dans l'hémisphère sud en 2019 ont entraîné des vagues de chaleur records et des sécheresses extrêmes en Australie

Tous ces facteurs ont rendu la fin de 2019 et le début de 2020 mûrs pour l'allumage et la propagation des incendies de forêt australiens, qui ont brûlé plus de 12 millions d'acres de terre et brûlé pendant près de cinq mois consécutifs avant d'être entièrement contenus.

Et l'impact sur la qualité de l'air était perceptible - le Rapport sur la qualité de l'air dans le monde 2019 a également révélé que les villes australiennes touchées par les incendies de forêt dépassaient la limite «sûre» pour les PM2,5 annuelles moyennes (10 µg / m3) jusqu'à 78%.

Les villes australiennes touchées par les incendies de forêt de 2019/2020 ont dépassé de 78% la limite «de sécurité» pour les PM2,5 annuelles moyennes (10 µg / m 3).

Pourquoi les incendies de forêt s'allongent-ils?

Tout comme le cycle du changement climatique aggrave les incendies de forêt au fil du temps, d'autres événements majeurs dans l'écosystème mondial contribuent à un risque accru d'incendies de forêt.

Une étude de 2016 qui a examiné les données sur le climat et les incendies de forêt de 1984 à 2015 a proposé que l'activité humaine est la principale cause de l'aggravation des incendies de forêt. 5

Cette étude a révélé que le changement climatique causé par la pollution de l'industrie, des véhicules et des carburants accélérait les augmentations de la température mondiale et rendait les régimes climatiques naturels plus drastiques. Les saisons naturellement chaudes et sèches ont été rendues encore plus chaudes et sèches par les sources de pollution humaine.

Un autre grand contributeur aux incendies de forêt est la déforestation.

Les forêts sont souvent brûlées ou coupées exprès pour défricher des terres pour l'agriculture ou le développement économique, ce qui peut provoquer des incendies de forêt encore plus importants qui brûlent de manière incontrôlable et envoient des milliers de tonnes de fumée dans l'atmosphère.

En outre, même un seul acre d'arbres et de plantes aide normalement à absorber jusqu'à 2,4 milliards de tonnes de dioxyde de carbone de l'air chaque année et produit environ un tiers de l'approvisionnement total mondial en oxygène à sa place. 6,7

Même un seul acre d'arbres aide à absorber jusqu'à 2,4 milliards de tonnes de CO 2 de l'air chaque année et produit un tiers de l'oxygène du monde. Moins d'arbres signifie moins d'oxygène et plus de CO 2 , ce qui augmente les températures mondiales et le risque d'incendies de forêt.

Moins d'arbres conduit à moins d'oxygène produit et plus de dioxyde de carbone persiste dans l'atmosphère. Les deux contribuent à la hausse des températures mondiales et à un risque accru d'incendies de forêt.

D'autres chercheurs ont également découvert des causes moins évidentes d'incendies de forêt plus longs et plus graves à des milliers de kilomètres de l'endroit où les incendies de forêt brûlent.

Deux articles de recherche de 2012 ont tous deux trouvé une corrélation possible en calculant les chiffres à partir des données sur le rétrécissement de la glace de mer dans l'Arctique et l'augmentation des températures mondiales ainsi que la réduction de la pluie et de la neige dans le monde.

Le premier article notait que l'amincissement de la glace dans l'Arctique à cause du réchauffement climatique rendait plus difficile la formation de la glace pendant chaque saison hivernale froide. 8 En règle générale, l'épaisse glace arctique aide à refroidir les températures partout dans le monde et contribue de manière significative aux précipitations mondiales, même dans des pays aussi éloignés que l'équateur.

Mais avec le temps, à mesure que la glace arctique s'amincit à cause du réchauffement des températures, la quantité réduite de glace rend ironiquement les températures encore plus chaudes toute l'année et contribue à réduire l'humidité de l'air qui peut se transformer en pluie - un autre cercle vicieux de tendances au réchauffement et au séchage.

Au fil du temps, à mesure que la glace arctique s'amincit à cause du réchauffement des températures, la quantité réduite de glace rend ironiquement les températures encore plus chaudes toute l'année et contribue à réduire l'humidité de l'air qui peut se transformer en pluie - un autre cercle vicieux de tendances au réchauffement et à l'assèchement.

L'autre article de 2012 a examiné les modèles atmosphériques autour de l'Arctique de 1970 à 2010, en accordant une attention particulière aux vagues de Rossby qui apportent de l'air et de l'eau frais de l'Arctique vers d'autres parties du monde. 9

Les chercheurs ont observé que le réchauffement des températures et l'amincissement des glaces ont tous deux réduit la quantité d'air froid et d'eau qui se propage vers le bas de l'Arctique vers des régions aussi éloignées au sud que l'Amérique centrale et du Sud, l'Afrique, l'Asie du Sud et le nord de l'Australie.

Cela peut ne pas sembler un gros problème au début. Mais l'air frais et l'eau des vagues de Rossby sont essentiels pour garder le climat mondial sous contrôle, en particulier en refroidissant les zones proches de l'équateur qui sont plus affectées par les rayons ultraviolets du soleil.

Ainsi, moins l'air et l'eau frais de l'Arctique sont disponibles pour maintenir des températures mondiales régulières toute l'année, plus les événements météorologiques deviennent extrêmes.

Moins l'air et l'eau de l'Arctique sont frais, plus les événements météorologiques comme les sécheresses, les inondations, les vagues de froid et les vagues de chaleur deviennent extrêmes, ce qui peut aggraver les incendies de forêt.

Ici, les chercheurs ont trouvé une relation directe entre l'amincissement de la glace arctique ainsi que l'affaiblissement des vagues de Rossby et l'intensité croissante des sécheresses, des inondations, des vagues de froid et des vagues de chaleur - qui peuvent tous aggraver les incendies de forêt.

Les plats à emporter

Les incendies de forêt ont toujours fait partie intégrante de l'écosystème mondial, mais les contributions humaines à la hausse des températures mondiales ont rendu les incendies de forêt plus graves et plus durables.

Une façon d'inverser cette tendance consiste à s'attaquer aux causes humaines du changement climatique telles que la pollution industrielle et routière en passant à des sources d'énergie renouvelables qui réduisent considérablement les émissions de carbone et aident à stabiliser les fluctuations de température mondiales qui peuvent entraîner des incendies de forêt.

Il doit également y avoir un renversement de la déforestation et des incendies de forêt contrôlés qui perturbent les cycles naturels de brûlage et de repousse - si rien n'est fait, le monde pourrait un jour perdre définitivement toutes ses forêts et ses prairies.

D'ici là, les incendies de forêt et la fumée des feux de forêt continueront de s'aggraver. Soyez prêt à vous protéger de la pollution par la fumée avec des masques extérieurs et un air intérieur sûr.